Des vieux cousins des dinosaures exhumés en Tanzanie

AFP
Jeudi 4 Mars 2010 - 16:32


Paris - Des scientifiques ont découvert en Tanzanie les ossements de créatures proches des dinosaures qui vivaient sur Terre dix millions d'années plus tô t que les plus vieux dinosaures connus, selon une étude publiée jeudi dans la revue Nature.


Des vieux cousins des dinosaures exhumés en Tanzanie
Asilisaurus kongwe, vieux de 240 millions d'années, qui mesurait un peu plus d'un mètre de haut, appartient au genre Silesaurus, un groupe très proche de celui des dinosaures qui a perduré au Trias pendant 45 millions d'années.

L'existence de cet animal qui se nourrissait probablement de viande et de plantes est un indicateur de la richesse de la faune avant la domination des dinosaures sur l'écosystème de notre planète, qui a duré 165 millions d'années, selon les chercheurs.

Sa proximité génétique avec les dinosaures est par ailleurs un indice que les dinosaures sont apparus plus tô t qu'on ne le pensait jusqu'ici, ajoutent les scientifiques.

"Cette découverte laisse penser que les dinosaures n'étaient qu'un des grands groupes d'animaux dont la diversité a explosé durant le Trias (250 à 200 millions d'années), parmi lesquels les ptérosaures (reptiles volants), d'autres reptiles du genre Silesaurus, et plusieurs groupes proches des crocodiles", selon Sterling Nesbitt, de l'Université du Texas à Austin.

Au moins 14 spécimens ont été retrouvés dans le sud de la Tanzanie. Les scientifiques ont pu reconstituer un squelette presque entier, auquel ne manquent que de petites parties de la tête et de la main. Ce quadrupède pesait entre 10 et 30 kilos, selon les paléontologues.

La forme des dents et une mandibule en forme de bec donnent à penser que l'alimentation d'Asilisaurus kongwe pouvait être à la fois carnée et végétale. Les scientifiques pensent qu'il a dû être carnivore avant de diversifier sa nourriture pour améliorer ses chances de survie.

Le nom Asilisaurus kongwe vient du swahili "asili", qui signifie "fondateur", du grec ancien "sauros" pour "lézard" et du swahili "kongwe" qui veut dire "ancien".


           

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