Deux astronautes de l'ISS sortent dans l'espace à la veille de Noël

AFP
Mardi 24 Décembre 2013 - 18:07


Washington - Deux astronautes de la Station spatiale internationale (ISS) effectuaient mardi, à la veille de Noël, une rare sortie dans l'espace durant laquelle ils devaient terminer la réparation d'un circuit de refroidissement du complexe orbital.


"Quelle vue magnifique !", a lancé l'Américain Mike Hopkins, 44 ans, qui avec son compatriote Rick Mastracchio 53 ans, a émergé du sas de décompression de l'ISS à 11H53 GMT.

"En fait vous êtes au-dessus de l'Atlantique" lui a répondu un des contrôleurs du Centre spatial Johnson à Houston (Texas) selon les échanges retransmis en direct par la télévision de la NASA.

Selon la NASA, si la sortie orbitale se déroule comme prévu mardi, le travail de remplacement de la pompe à ammoniac défectueuse, devrait être terminé "en seulement deux sorties".

Samedi, les deux astronautes avaient été particulièrement efficaces, bouclant leur expédition en 5 heures et 28 minutes, soit une heure de moins que prévu tout en exécutant une partie importante des travaux programmés pour la seconde marche dans l'espace.

Ils avaient déposé la pompe à ammoniac défaillante (355 kilos, de la taille d'un gros réfrigérateur) avant de l'attacher sur un tronçon de l'ISS où elle pourra rester pendant plusieurs mois avant d'être stockée en un lieu permanent.

Mardi, après un peu plus de 2H30 dans l'espace, les deux réparateurs orbitaux avaient tout d'abord enlevé la protection thermique de la nouvelle pompe de rechange--une des trois que compte la Station-- ainsi que les différentes attaches et fixations.

Attaché à l'extrémité du bras télémanipulateur de la Station, long de 15 mètres et manœuvré de l'intérieur par le Japonais Koichi Wakata, l'un des astronautes a ensuite accompagné la pompe à son lieu d'installation.

Scaphandre de rechange

Les deux hommes ont indiqué à plusieurs reprises que leurs scaphandres fonctionnaient parfaitement, sans aucune trace d'eau à l'intérieur de leur casque.

Un problème de condensation découvert samedi dans le scaphandre de Rick Mastracchio après la fin de la sortie l'a contraint à utiliser un scaphandre de rechange pour cette sortie, la retardant de 24 heures.

La NASA a précisé que ce problème de climatisation n'avait rien à voir avec la fuite d'eau mystérieusement survenue dans le casque d'un autre scaphandre dans lequel se trouvait l'Italien Luca Parmitano lors d'une sortie dans l'espace en juillet dernier. L'astronaute de l'Agence spatiale européenne était revenu en urgence à bord de l'ISS.

Le remplacement de cette pompe à ammoniac ne pouvait pas attendre, avait expliqué la semaine dernière l'agence spatiale qui avait tenté de régler ce problème à distance en actionnant une valve pour compenser celle qui est bloquée et empêche une circulation normale de l'ammoniac dans le circuit pour maintenir une température adéquate.

Si un autre dysfonctionnement se produisait dans le second circuit de climatisation, l'ISS se retrouverait alors dans une situation périlleuse nécessitant potentiellement une évacuation de l'équipage.

Depuis le début de cette panne le 11 décembre, la climatisation de la Station est assurée par ce second circuit, qui ne peut pas répondre seul à tous les besoins de l'ISS. Les équipements non essentiels de la station ont donc été mis en veilleuse.

La panne n'a toutefois jamais mis en danger les six membres d'équipage de la Station, a assuré la NASA.

La décision de l'Agence d'effectuer ces sorties d'urgence l'a forcé à reporter à début janvier le lancement de la capsule non-habitée Cygnus, de la société Orbital Science, qui devait initialement effectuer sa première mission d'approvisionnement de l'ISS le 19 décembre.

Il s'agit de la deuxième marche dans l'espace effectuée la veille de Noël. La précédente remonte à 1999 quand deux astronautes à bord de la navette spatiale avaient effectué une sortie orbitale pour réparer le télescope spatiale Hubble.



           

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